Sebastian Maraloiu: curajul de a incepe

Sebastian Maraloiu: curajul de a incepe

Sebi Maraloiu

Nu e prima dată când vă povestim despre Sebastian Maraloiu, absolvent al primei ediţii a şcolii de antreprenoriat Start Me Up! Parcursul lui antreprenorial a pornit din curiozitatea stârnită de participarea la câteva evenimente de profil şi a continuat cu idei, multă muncă, greşeli din care a învăţat şi care l-au adus unde este astăzi: în programul de accelerare ESpark din Scoţia unde lucrează alături de echipa sa la dezvoltarea Blushr.

Ce lecţii a învăţat pe drum şi cum vede antreprenoriatul astăzi prin prisma experienţelor recente? L-am rugat să ne povestească mai multe şi vă invităm să citiţi interviul cu el. Înainte de asta însă, echipa Blushr are nevoie de ajutorul nostru: au şansa de a câştiga un buget de marketing de 1 milion USD în competiţia Founders Game A-Selection a Webit Congress şi îi putem susţine votând pentru ei aici!

Akcees: De la BringAband (proiectul pe care îl dezvoltai la prima ediţie StartMeUp) la YouReply şi acum Blushr. Povesteşte-ne mai multe despre parcursul tău antreprenorial.

Sebastian Maraloiu: Totul a început în 2012 din curiozitatea de a participa la câteva evenimente dedicate antreprenoriatului care a culminat cu prezenţa la StartMeUp. De acolo am plecat cu o idee de afaceri şi cu determinarea de a pune pe picioare primul meu startup, BringAband, singura platformă de petiţii online pentru a aduce trupe la tine în oraş.

Neavând un background technic, primul pas a fost căutarea unui co-fondator. Nu a durat mult şi l-am intalnit pe Manu la Idea Exchange, un alt eveniment organizat de Akcees. El a înţeles din prima potenţialul proiectului şi am decis să ne punem pe treabă. Am început prin a vorbi cu toată lumea pe care o întâlneam despre proiect, iar răspunsurile acestora ne-au entuziasmat şi mai tare. Apoi am facut şi un MVP şi am lucrat la un business plan alături de o serie de mentori precum Peter Barta, investitor şi antreprenor de succes, pe care l-am întâlnit tot la StartMeUp. Cu ajutorul lui Peter am înţeles că de la idee la un business de succes este cale lungă şi că mai aveam mult de lucrat până să găsim un model de monetizare realist.

Pe zi ce trecea, în mintea noastră a încolţit o urmă de dubiu că putem duce proiectul BringAband la final având în vedere complexitatea acestuia, iar o oportunitate de a face un pivot s-a ivit. Astfel, a luat naştere cel de-al doilea startup pe care l-am co-fondat: Youreply, o reţea socială de întrebări şi răspunsuri dedicată tinerilor.

Spun oportunitate deoarece totul a pornit în primăvara lui 2013 de la anunţul unei mari reţele de socializare de întrebări şi răspunsuri de pe piaţa internaţională, Formspring (actual spring.me) de a-şi înceta activitatea. Am decis imediat să pivotăm şi să încercăm să profităm de mica portiţă care se ivise. Practic, aveam 2 săptămâni la dispoziţie să creăm o reţea de socializare comparabilă cu Formspring pentru a-i atrage utilizatorii care încă iubeau platforma.

Am pornit în cursa nebună de a construi reţeaua şi de a anunţa întreaga comunitate de pe reţeaua care avea să se închidă de intenţiile noastre. Pe scurt, în doar 1 săptămână am avut 3000 de pre-înscrieri, iar în 2 săptămâni am avut un produs final şi ne puteam mândri cu peste 10000 de utilizatori. Aventura avea să se sfârşească curând pentru că Formspring urma să primească o investiţie pentru a-şi continua activitatea şi motivul pentru care noi existam a dispărut. Aşadar, am încheiat aventura după doar 3 săptămâni cu peste 14000 de utilizatori, dar cu o grămadă de lecţii învăţate şi decişi să începem un nou proiect. Nu a durat mult şi în toamna lui 2013 ne-am decis asupra unui nou proiect: Blushr.

Akcees: Cum a evoluat proiectul Blushr – de la idee şi până în programul de accelerare Espark via How to Web Startup Spotlight? Ce a însemnat fiecare dintre aceste momente pentru tine şi echipa Blushr?

S.M.: Blushr a pornit de la o problema pe care şi noi am avut-o în liceu cu câţiva ani în urmă: faptul că ne era foarte greu să mergem la fetele pe care le plăceam pentru a le spune ce simţeam, având frica de a fi respinşi.

De aici şi ideea de a face o aplicaţie de mobil care rezolvă această problemă. Practic,  Blushr e o aplicaţie de smartphone care îi ajută pe tinerii de 13-17 ani să afle care dintre prietenii de pe Facebook îi plac. Funcţionalitatea aplicaţiei este foarte simplă:

  1. Te conectezi cu Facebook şi poti vedea pozele prietenilor tăi
  2. Alegi persoanele pe care le placi. Alegerile rămân secrete până când…
  3. …şi acele persoane te aleg pe tine. În acel moment vă anunţăm pe amândoi şi puteţi discuta pe chat

Ghidaţi de metodologia tot mai populară numită Lean Startup lansată de Eric Ries, nu ne-am grăbit cu dezvoltarea unui produs. Am început prin a discuta cu tineri pentru a vedea dacă au problema pe care noi credeam că o au. Raspunsul ne-a confirmat aşteptările şi am construit rapid un MVP în septembrie.

Având un prototip, am început să participăm la competiţii adresate startup-urilor şi am fost selectaţi printre cele 32 de echipe finaliste ale How to Web Startup Spotlight, competiţie şi program de mentorat adresat celor mai promiţătoarea 32 de startup-uri din Europa de Sud-Est. Acolo am prezentat în faţa a peste 200 de persoane şi am întâlnit o serie de investitori.  A fost o experienţă care ne-a oferit atât motivaţia de care aveam nevoie pentru a continua cât şi o reţea de oameni care să ne ajute să ducem proiectul mai departe.

În urma conexiunilor pe care le-am stabilit în cadrul conferinţei, lucrurile au început să meargă din ce în ce mai bine şi am fost acceptaţi în Programul Sirius, fiind consideraţi ca unul dintre cele mai promiţătoare 40 de startup-uri internaţionale ce aveau să vină în Marea Britanie începând din Aprilie 2014. Aici aveam garantat un loc în Acceleratorul Entrepreneurial Spark din Glasgow, precum şi o investiţie de $60.000 de dolari.

De atunci pană acum am făcut o serie de schimbări atât în ceea ce priveşte echipa cât şi produsul. În ceea ce priveşte echipa, acum suntem 3 persoane şi suntem în curs de a obţine o investiţie suplimentarăa pentru a mai aduce un nou membru în echipă. În ceea ce priveşte produsul, am trecut printr-o serie de schimbări (pivotari), iar Blushr are rezultate din ce în ce mai bune ceea ce face să speram la o investiţie de tip Serie A de $300.000.

Akcees: De când te-am cunoscut erai convins că vrei să fii antreprenor. De ce? Care au fost motivele care te-au determinat să iei această decizie?

S.M.: Când am terminat facultatea, în 2010, eram decis să văd cum este să lucrezi într-o companie mare, multinaţională. A fost o perioadă în care am învăţat multe pe plan profesional, dar şi pe plan personal.  Am reflectat la felul meu de a fi, la calităţile mele şi am înţeles că a-mi investi timpul într-o afacere este cea mai bună decizie pe care o pot lua la vârsta mea.  Mi-am dat seama că vreau mai multă creativitate, că am foarte multe idei pe care într-o multinaţională nu le pot pune în aplicare.

În plus, cărţi precum Lean Startup sau The 4 Hour Work Week m-au ajutat să înţeleg că este simplu şi deloc costisitor să începi o afacere. Începând să-mi pun ideile în aplicare am văzut pe pielea mea că orice se poate şi nu ai nevoie decât de curajul de a începe, pasiune şi multă muncă.

Akcees: Care sunt priorităţile tale în acest moment şi cum crezi că se vor schimba acestea în următorii ani? Care sunt paşii următori pentru Blushr, dar şi pentru Sebastian Maraloiu?

S.M.: În acest moment, principala mea prioritate este să învăţ cât mai repede ce înseamnă să dezvolţi un produs de succes pentru o piaţă globală.  Când zic asta mă refer la capacitatea mea de a conduce eficient şi de a-mi motiva echipa, capacitatea mea de a lua decizii sub presiune şi a schimba lucruri din mers, la obţinerea de finanţare şi multe altele.

Consider că acest proces de învăţare continuă este esenţial pentru orice antreprenor şi în următorii ani tot aceasta îmi va fi prioritatea. Practic îmi doresc să învăţ din paşii greşiţi pe care cu siguranţă îi voi face, cât mai mult şi cât mai repede. În felul acesta atât Blushr cât şi eu vom creşte exponenţial.

Cât despre Blushr, următorii paşi sunt:

1)     finisarea produsului astfel încât să obţinem cifre excelente în ceea ce priveşte coeficientul de viralitate şi rata de retenţie.

2)     Mărirea echipei la 4 membri prin aducerea unui programator

3)     Obţinerea unei finanţări de aproximativ $300.000 pentru a ne extinde rapid pe pieţe cheie

În ceea ce priveşte viziunea Blushr, ne dorim ca aplicaţia să devină cea mai populară aplicaţie pentru tinerii de 13-17 ani din întreaga lume până în 2019, ajutând peste 100 de milioane de tineri să afle cine îi place.

Akcees: Care sunt noţiunile pe care un tânăr,  proaspăt posesor de idee de afacere, le poate învăta la o scoala de antreprenoriat precum Start Me up? Tu ce lecţii ai învăţat participând la Start Me Up pe care le foloseşti astăzi ca antreprenor?

S.M.: Sunt 2 lectii esenţiale pe care orice antreprenor la început de drum le va învăţa la StartMeUp, lucruri care şi pe mine m-au ajutat să cresc ca antreprenor. În primul rand, vei învăţa cât de importantă este echipa şi cât de greu sau uşor poate fi să lucrezi în echipă. Dacă există un dezechilibru în echipă (conflicte, lipsă de motivaţie, lipsă de cunoştinţe complementare, etc) şansele de succes se diminuează considerabil. În schimb, dacă reuşeşti să îţi motivezi echipa, totul va merge ca pe roate.

În al doilea rând, vei învăţa cât de greu este să îţi prezinţi ideea în faţa investitorilor. Vei afla că nu e de ajuns să ai o idee bună, ci trebuie să iei în calcul o serie de factori precum mărimea pieţei, prin ce metode vei ajunge la consumator sau cum vei scoate bani din produsul sau serviciul tău. Practic, vei afla că execuţia contează mai mult decât ideea care, în ochii investitorilor, valorează 0 lei.

Mai este o lecţie pe care sper să o poţi învăţa după eveniment (poate chiar cea mai importantă lecţie): faptul că reţeaua de contacte (network-ul) contează enorm. La StartMeUp o să întâlneşti oameni care îţi pot deschide drumuri, mentori, viitori membri ai echipei tale sau viitori investitori. Profită de asta, leagă o relaţie veritabilă cu aceştia şi într-o luna, 3 sau poate peste 1 an o sa îţi dai seama cât de mult contează.

Akcees: La final, ce recomandări le faci tinerilor care vor să pornească la drum pe cont propriu?

S.M.: În primul rand, le recomand să îşi asume un risc calculat şi să pornească la drum chiar cu un proiect mic. Nu aşteptaţi momentul potrivit pentru că acesta nu există sau deja l-aţi ratat pentru că ar fi trebuit să începeti încă de ieri. Acum, cât sunteţi încă tineri, aveţi toate resursele esenţiale pentru a începe: timp, pasiune, lipsa responsabilităţilor şi dorinţa de învăţare.

În al doilea rand, citiţi cât mai mult despre cum funcţionează afacerile de succes din ziua de azi şi care sunt procesele pe care le puteţi urma pentru a le depăsi. Puteţi începe cu recomandările de la întrebările anterioare.

În al treilea rând, asociaţi-vă cu cineva care are cunoştinte complementare vouă. Dacă sunteţi un programator gasiţi-vă un om de marketing şi invers. Nu le puteţi face singuri pe toate.

Nu în ultimul rând, găsiţi o nişa şi concentraţi-vă pe ea. Cu greu o să reuşiţi să porniţi o afacere de succes adresându-vă publicului larg. Cu cât mai specific, cu atât vă va fi mai uşor să gasiţi clienţi şi să-i convingeţi să cumpere de la voi.

Povestea lui Sebi poate fi povestea ta! Înscrie-te acum la cea de a treia ediţie a şcolii de antreprenoriat Start Me Up şi învaţă care sunt paşii pe care trebuie să îi parcurgi ca să-ţi tranformi ideile în afaceri de succes!

Newsletter